Kewsong Lee, Carlyle kirúgott üzletkötője

A pénteki 57. születésnapja előtti napokban Kewsong Lee nyugtalan lett. A Carlyle Group jelenlegi vezérigazgatója hónapokkal korábban 300 millió dolláros fizetési csomagot javasolt, amely a következő fél évtizedben a pénzügyek egyik leghatalmasabb alakjává tenné.

A koreai-amerikai üzletkötő a Wall Street-i titán szerepét játszotta, miközben magánéletében egyre több kétség táplált. Főnökei, Carlyle három hétéves milliárdos alapítója, nem reagáltak a kilenc számjegyű fizetésre; Lee úgy érezte, helyzete tarthatatlanná válik – mondták közeli bizalmasai. Azt hitte, a napjai meg vannak számlálva.

Vasárnap a trió – David Rubenstein, Bill Conway és Daniel D’Aniello – végre kimutatta Lee-t az ajtón, még csak megbeszélni sem akarták javaslatát. Megzavarta a világ egyik legnagyobb magántőke-cégét, és több mint egymilliárd dollárt törölt ki piaci értékéből.

A kaotikus kilépés mély szakadásokat tárt fel az egykor “az ex-elnök klubjának” becézett Carlyle-on belül – a cég éveken át forgóajtóként működött a világ politikai és pénzügyi elitje között, ahol korábban George HW Bush és John Major is tanácsadónak számított.

Ám azt a céget, amely három évtizeddel ezelőtt politikai kapcsolatokat alakított ki Washington DC klubszerű világában, agresszívebb New York-i riválisok utolérték, mint a Blackstone, a KKR és az Apollo – és úgy tűnik, bizonytalan az alkalmazkodás módjában.

Szinte minden más vállalatnál egy 300 millió dolláros bérigény merésznek és süketnek tűnik, amikor a hétköznapi munkások nehézségekkel néznek szembe. De Lee’s részvény alapú üzlet volt, amely megjutalmazza, ha vissza tudja állítani Carlyle-t korábbi dicsőségébe. Fizetése pedig jóval alacsonyabb volt, mint a konkurens cégeknél dolgozó társai.

Carlyle elutasítása végül inkább a hatalomról szólt, mint a pénzről. “Teljes autonómiát akart” – mondta egy, a helyzethez közel álló személy. „Az alapítók adták neki. Aztán elvitték.”

A fiatal Lee a New York állambeli Schenectadyben nőtt fel, egy ipari városban, három órával Manhattantől északra, ahol apja közgazdaságtant tanított egy állami egyetemen. Szülei négyéves korától zongorára tanították; később hegedűt fogott.

Tinédzserként ösztöndíjat nyert a Choate Rosemary Hallba, az elit connecticuti bentlakásos iskolába, ahol John F Kennedy tanult. A Harvardon ismerkedett meg Zita Ezpeletával, három évtizedes feleségével, akitől két gyermeke született.

A húszas éveiben járó Lee csatlakozott a Warburg Pincus magántőke-befektetési társasághoz, akit sokak szerint a tisztességtelen kivásárlási iparág szelíd idősebb államférfija, ahol sok jövedelmező ügyletet vezetett.

„Egy nagy hibát követett el” – mondja egy korábbi kolléga. Ő volt a kulcsszereplő Warburg Pincus 2007-es költséges döntése mögött, hogy az MBIA-ba, a másodlagos jelzáloghitel-válság által súlyosan sújtott biztosítóba fektessen be.

2013-ban Lee nem kapott vezetői szerepet a Warburgban. Conway, Carlyle magántőke-társaságának építésze főhadnaggyá toborozta. Ez egy sorsdöntő pillanat volt. A Carlyle-t nyilvános piacokon jegyezték, és gyorsan növekednie kellett.

Kívülről a vállalat megőrizte a hatalmi auráját, amelyet Washingtonhoz való közelsége fokoz – a központja rövid sétára van a Fehér Háztól, Rubenstein pedig szoros kapcsolatban állt az Obama-kormányzattal. Carlyle részesedést vásárolt védelmi és űrkutatási cégekben a Bush-évek alatt, és Michael Moore filmrendező filmjében gonosztevőket választott. Fahrenheit 9/11.

De belsőleg kaotikussá vált. Az alapítók, a Carlyle 2012-es tőzsdei jegyzése után milliárdosok, különböző irányokba mentek, és a cég rossz akvizíciókat hajtott végre, és olyan niche-termékeket dobott piacra, amelyek nehezen tudtak megtéríteni.

2017-ben a Carlyle részvénye a tőzsdei ár alá esett. Az alapítók oldalra léptek a jótékonykodásba. Lee-t és Glenn Youngkint, a 20 éves népszerű veteránt társvezérigazgatónak nevezték ki.

Lee megragadta az alkalmat, és átvette a Carlyle kivásárlásait és hitelbefektetéseit, míg Youngkin kisebb műveletekről gondoskodott. “Az első napon zseniális stratégiai döntést hozott” – mondta egy kortárs.

De hatalmának megszilárdítása Lee-t ellenséggé tette. „Folyamatosan próbált vezérigazgató lenni, majd kiszorítani Youngkint” – mondja egy másik korábbi kolléga. – Azt akarta tudni, hogy részt vesz-e azon a programon.

Ennek ellenére ő győzött, és ő lett az egyetlen vezérigazgató, amikor Youngkin – jelenleg Virginia republikánus kormányzója – 2020-ban távozott. De Lee-nek még mindig nehéz dolga volt, néha teljesítette a társalapítók egymásnak ellentmondó kívánságait, akik nem hagyták el teljesen. “Stratégiailag egy kétfejű szörnyeteg volt” – mondta egy korábbi tanácsadó.

Lee kezelte Carlyle kettős identitását is. A cég felosztja székhelyét Washington, a hatalom történelmi központja és New York, a pénzügyek epicentruma között. Ez a földrajzi és szimbolikus megosztottság a világjárvány alatt tovább nőtt. New Yorkon kívül Lee sikereket ért el a kisebb cégek összevonásával és új vezetők felvételével, miközben a Carlyle-t a hitel-, ingatlan- és biztosítási befektetések felé terelte – próbálva megismételni sok mindent, ami Blackstone-t behemóttá tette.

A sikertelen fizetési kísérlet végül azt mutatta, hogy a régi washingtoni gárda nem állt az oldalán. Egy bennfentes számára kiemeli a vállalat identitásválságát: “A vállalat súlypontja északra vándorolt, de nem feltétlenül a hatalmi központ.”

[email protected]; [email protected]

Leave a Comment

%d bloggers like this: